Эрин Хантер

Время Выбора

Особая благодарность Кейт Кэри

Перевод Вероники Максимовой

Иллюстрации Леонида Насырова

Пролог

Озарённый мертвенным лунным светом овраг затопил холодный туман. Словно мутная вода, он колыхался под лапами множества котов, в беспокойстве метавшихся под дубами.

Чисто Небо внимательно следил за всеми с края поляны. Шкуры многих котов сияли, будто припорошенные ледяным звёздным блеском. Чистое Небо поёжился и отыскал взглядом Серое Крыло, терпеливо ждущего на другом краю поляны.

«Мёртвых здесь больше, чем живых», - подумал Чистое Небо, покосившись на темневший чуть в стороне невысокий холм. Там, под медленно оседавшей землёй, лежали те, с кем Чистое Небо рос в детстве и охотился в молодости. Все они пали в Великой битве.

Духи погибших на мгновение застыли, глядя на Чистое Небо, потом вновь пришли в движение, негромко перешёптываясь друг с другом. Высоко над их головами скрипели под ветром посеребрённые инеем ветви четырёх исполинских дубов.

Пора Голых Деревьев волчьей хваткой вцепилась в лес. Земля под лапами Чистого Неба была твёрже камня.

«Отчего бы духам не позвать меня на какую-нибудь чудесную зелёную полянку, чтобы я мог хоть немного погреть шкуру в лучах тёплого солнца? Неужели это так трудно? Это же просто сон!»

Из толпы вышла серебристо-серая кошка и направилась к нему.

- Ты пришёл!

- Да, Гроза. Я здесь. - Сердце Чистого Неба кольнула привычная боль. До конца своих дней он будет думать о том, как могла бы сложиться их жизнь, если бы он не позволил ей уйти из леса с их нерождёнными котятами. - Зачем вы позвали меня сюда?

Взгляд Грозы сделался жёстким.

- Мы устали ждать.

Ждать? Но чего они ждут?

Прежде чем Чистое Небо успел задать свои вопросы, на склоне громко зашуршали тронутые инеем папоротники, и из них медленно вышел Зыбкая Река. В лунном свете его густая серая шерсть казалась серебряной и переливалась, как рябь на воде, когда кот торопливо побежал по склону на поляну.

Сидя под корнями дуба, Длинная Тень молча смотрела на новоприбывшего и удивлённо хлопала глазами, как будто только что очнулась от глубокого сна. Рыжая шерсть Грома светилась в темноте.

«Значит, сегодня ночью духи призвали сюда всех вожаков? Но зачем?»

Заиндевевшая трава сухо прошуршала за спиной Чистого Неба, он обернулся и с удивлением увидел Обгоняющую Ветер, безмолвно прошедшую мимо.

«Почему она здесь? Разве она не покинула сообщество Длинной Тени? Зачем духи умерших позвали её сюда?»

Чистое Небо с беспокойством поёрзал на мёрзлой земле. От него не укрылось, что живые коты держались порознь, в то время как мёртвые сбились в плотную толпу. Что это значит? Возможно, духи пришли объединить живых?

- Ну? - резкий вопрос Грозы вывел его из задумчивости.

- Что?

- Мы велели вам расти и расширяться, как Сверкающая Звезда… - Гроза покосилась на живых котов. - И что же? Вы даже не начали исполнять это наше послание! В чём дело? Или вы чего-то боитесь?

- Неправда! - Чистое Небо воинственно распушил грудь. - Мы ничего не боимся. Но ваше послание звучит очень туманно. Что значит - расширяться? Вы хотите, чтобы мы расселились по ещё большей территории? Но зачем нам столько земли? Мы уже правим лесом и пустошью и с радостью принимаем к себе котов, которые хотят жить по нашим правилам.

Чистое Небо замолчал, с удовольствием вспомнив о том, как сильно выросла его лесная община с тех пор, как он в последний раз беседовал с духами.

- Этого мало! - раздался из-за спины Грозы сердитый голос.

Чистое Небо удивлённо попятился, натолкнувшись на дерзкий взгляд молодой кошки, с которой он уже не надеялся встретиться при жизни. Когда он видел её в последний раз, её тонкие детские рёбра отчаянно выпирали из-под тусклой бурой шёрстки. Она умерла от голода прежде, чем успела выйти из материнского гнёздышка. И вот теперь она стояла перед ним, сверкая глазами и гордо вздёрнув голову. Её гладкая густая шерсть отливала льдистым отсветом звёзд, под ней перекатывались крепкие мышцы.

- Порхающая Птичка! - хрипло ахнул Чистое Небо. - Это ты!

- Конечно, я! - Жёлтые глаза звёздной кошки ярко заблестели.

- Мне нужно идти, я хочу поговорить с Громом, - Гроза вежливо кивнула и ушла, оставив Чистое Небо наедине с сестрой.

- Я так рад тебя видеть…

Но Порхающая Птичка, похоже, ни в коей мере не разделяла его радость.

- Слушай, что тебе говорят, мышиная душонка!

Чистое Небо оцепенел. Она была лишь котёнком!

Как смеет сестра так с ним разговаривать? Однако… Он скрипнул зубами и сдержался, задумчиво глядя на неё. Как долго она живёт в обществе духов? Порхающая Птичка выглядела несмышлёным котёнком, однако успела повидать и узнать такое, о чём он даже не догадывается. Чистое Небо в растерянности повёл усами. По его шерсти пробежал холодок. Что если его рано умершая младшая сестра стала мудрее него самого?

Порхающая Птичка твёрдо выдержала пронзительный взгляд брата.

- Деревья были одеты листвой, когда мы велели вам расширяться, как Сверкающая Звезда! - резко бросила она. - Вы выслушали нас и очень много говорили об этом, но до сих пор ничего не сделали!

- Мы выжили, - возразил Чистое Небо. - И продолжаем выживать. Видишь ли, здесь тоже каждый кусок добычи достаётся нам с трудом, тем более, в пору Голых Деревьев.

Порхающая Птичка пренебрежительно повела ушами.

- Ты должен думать о своих котятах и о котятах своих котят, а не о кусках добычи! Слабые погибают, победа ждёт только тех, кто не боится идти вперёд! Вы никогда не станете сильными, если всю жизнь будете прятаться по оврагам и чащам, как трусливая дичь!

Это было уже слишком. Шерсть Чистого Неба встала дыбом от возмущения.

Вы читаете Время Выбора
wmg-logo
Добавить отзыв
ВСЕ ОТЗЫВЫ О КНИГЕ В ИЗБРАННОЕ

0

Вы можете отметить интересные вам фрагменты текста, которые будут доступны по уникальной ссылке в адресной строке браузера.

Отметить Добавить цитату